sábado, 3 de mayo de 2014

El cubesat "KickSat", en problemas

El cubesat KickSat es un proyecto dirigido por Zac Manchester en el que dentro de el viajan femtosatélites (satélites enanos) de pocos centímetros de tamaño y un espesor de poco mas de un circuito impreso. Zac ofreció lanzar 100 de ellos a cualquier persona a bordo de su cubesat por el módico precio de 300 dólares por unidad. Con ello se cubrirían parte de los gastos que costaba orbitar el cubesat. A estos pequeños satélites se les ha llamado "Sprites". Cada Sprite emitirá tweets, un pequeño texto o las iniciales del comprador.

Zac con el KickSat. se pueden apreciar los Sprites (líneas verdes). La parte inferior es el cubesat y la parte superior es el contenedor de los femtosatélites. 
Las finas lineas de la izquierda son las antenas de los Sprites. (Wikipedia).


Explicación del proyecto por parte de Zac.

Método de separación de los Sprites.

Fue lanzado el pasado día 18 de abril a bordo de la Dragon CRS-3 de SpaceX, junto a otros 2 cubesats mas. La Dragon soltó los cubesats unos 10 minutos después del despegue tras separarse de la 2º etapa del cohete Falcon 9 (1.1), en una órbita de 300 x 333 Km, y una velocidad de 7,703 Km/s.

Muchos radioaficionados han colaborado con el proyecto recibiendo la telemetría del satélite a cambio de varios premios que Zac ofrecía por la molestia. El fin de esto era controlar los valores críticos del satélite antes de que un reloj interno del KickSat acabase una cuenta atrás de 16 días para sacar los Sprites de su interior. La cuenta atrás estaba programada para 16 días porque según los cálculos, el KickSat tardaría unos 20 días en reentrar en la atmósfera. De esta manera se evitaba generar basura espacial, estando las mas de 100 piezas unos 3 días en órbita.

Todo había ido genial hasta la tarde del 30 de Abril, en donde los aficionados comenzaron a recibir telemetrías un tanto extrañas. La causa fue el reseteo del controlador principal "watchdog" del KickSat. El problema no parecía venir por un bajo voltaje de la batería, ya que se había mantenido estable en los 6,5 voltios frente a los 5,5 voltios mínimos, pese a estar acercándose a la época que menos minutos de luz recibía por día:



Minutos/día y porcentaje de órbita iluminada para los próximos días para el KickSat. 
(Itzalpean/Predict (MS-DOS)).

La causa del reseteo parece que ha sido la radiación. 
Los efectos, aparte de el reinicio del sistema, ha sido el reinicio de el contador de 16 días. Eso quiere decir que la cuenta atrás acabará el día 16 de mayo y no mañana como estaba planeado, y que los Sprites tendrán que esperar 15 días más de lo previsto.
El gran problema de esto es que, viendo el historial de predicciones, reentrará en la atmósfera antes de esa fecha.


Gráfica de altitud del KickSat + predicción de ayer (2 de mayo). (Itzalpean/SatEvo/SatAna). 

Como muestra la imagen, ayer la predicción apuntaba a que la reentrada iba a ocurrir el 14 de mayo, 2 días antes de que el contador acabe la cuenta el día 16 de mayo a la mañana. Sin embargo, como colaboración he tenido el honor de hacer las predicciones de reentrada cada día para Zac y los radioaficionados, y hay que decir que está totalmente desestabilizada. Algunos días el resultado de la predicción ha llegado a dar una posible reentrada el día 10 de mayo, y en otros extremos el día 16 de mayo.

Existen pocas probabilidades, pero en teoría se puede mandar un comando al satélite desde tierra para anular la cuenta del contador y separar los Sprites. El problema es que para que el receptor uplink del KickSat se active el voltaje de la batería debe de superar los 8 voltios, y desde que ha sido lanzado jamás ha llegado a alcanzar este valor. Es por ello por lo que Zac muestra pocas esperanzas de que esto ocurra, y cree que de separarse los Sprites, estos lo harán porque el contador haya llegado a cero. Existen pocas probabilidades de que dure en órbita mas allá del día 16, pero estas no son nulas. 

De momento, mi predicción de reentrada con las órbitas de hoy se muestra esperanzadora. Y es que la predicción es que reentrará en la tarde del día 16 de mayo, unas pocas horas después de que los Sprites hayan sido soltados. De todos modos, esta parece que cambiará. Esperemos que para bien.
Hay que mencionar que ninguna fuente habitual de predicciones de reentradas está dando predicciones para este objeto, ya que son tan inestables que nadie se atreve a decir nada.

Zac afirma que pese a este posible fracaso, el proyecto KickSat no habrá acabado, ni mucho menos.

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