viernes, 25 de octubre de 2013

Jano y Epimeteo: Las lunas que intercambian sus órbitas

Estas dos pequeñas lunas de Saturno orbitan a casi la misma altitud el planeta de los anillos, a 151.472 Km y 151.422 Km respectivamente, lo que las hacen lunas coorbitales. Las lunas coorbitales son las lunas que comparten la misma órbita con una distancia menor al radio de estas. Estos casos son realmente singulares, y no se ha descubierto ningún otro caso parecido.

Epimeteo


                             Jano, a la izquierda. Las otras lunas, de izquierda a derecha: Pandora, Encélado, Mimas y Rhea.

Crédito de las fotos: Gordan Ugarkovic.

Lo especial de estas lunas llega ahora:
Al estar una ligeramente mas "baja" que la otra, la de abajo orbita algo más rápido que la que está arriba, dando una vuelta mas a Saturno cada 4 años que la superior. Cuando estas lunas parece que van a chocar, la gravedad actúa: La luna mas baja gana velocidad porque es atraída por la luna mas alta que está ligeramente mas adelantada que la primera, ganando velocidad y por lo tanto ganando altitud. Con la superior ocurre lo contrario: La luna de abajo la frena ligeramente, disminuyendo la altitud de su órbita, por lo que la luna de abajo se pasa a la órbita superior y viceversa:



Simulación de Epimeteo. Muchos softwares de cara al público no son capaces de desarrollar ni predecir la posición de ambas lunas, por lo que las ponen en la misma órbita en distintos puntos de la misma y asunto resuelto.

Jano fue descubierta en 1966 por el astrónomo Audouin Dollfus, tiene un diámetro de 178 Km y carece de atmósfera. Tiene más de un cráter de un diámetro mayor a 30 Km, y por su alto albedo parece ser que es un cuerpo helado muy poroso. Fue descubierta mientras los anillos de Saturno eran invisibles (La tierra estaba alineada con los anillos, y al ser tan finos estos eran invisibles).

Epimeteo fue descubierta por Richard Walker, aunque no se tiene muy claro si ambos descubridores vieron la misma luna o no. Tiene un diámetro de 115 Km (ligeramente más pequeña que Jano) y también carece de atmósfera. Tiene similares características que Jano, y por eso se piensa que anteriormente eran la misma luna que se rompió en dos trozos, formando este sistema. De haber sido así, la ruptura debería haberse formado muy pronto en la historia de estos satélites. 

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